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Der COVID-19-Impfstoff steht kurz vor der Fertigstellung

    Die Suche nach einem sicheren, wirksamen und dauerhaften Impfstoff, der den Körper bei der Abwehr von COVID-19 und SARS-CoV-2 unterstützt, schreitet voran. Die hier beschriebenen Impfverfahren waren die ersten, die in den Vereinigten Staaten klinisch getestet wurden.

    Edward Jenner, ein englischer Landarzt, infizierte James Phipps, den achtjährigen Sohn seines Gärtners, mit Kuhpockenpusteln, die er einem Milchmädchen auf dem Arm entnommen hatte, und zwar 1796 in einer ländlichen Ecke Englands, in einer viel feudaleren und ethisch weniger aufgeklärten Zeit. Damals glaubte man weithin, dass Milchmädchen, die einmal an den Kuhpocken, einer vergleichsweise milden Krankheit, erkrankt waren, immun gegen Pocken seien. Der kleine Junge fühlte sich unwohl, erholte sich aber nach etwa einer Woche. Jenner injizierte James daraufhin Material aus einer Pockenpustel und stellte fest, dass nichts schief ging. Dies war die Geburtsstunde eines neuen wissenschaftlichen Ansatzes zur Krankheitsvorbeugung.

    Die Impfung – ein Begriff, den Jenner aus dem lateinischen Namen für Kuhpocken, Vaccine variolae, abgeleitet hat – funktionierte, weil die Impfstoffe eine schützende Immunreaktion auslösten. Mit Hilfe von Impfstoffen können nun neutralisierende Antikörper gebildet werden, indem Immunzellen, so genannte B-Lymphozyten, aktiviert werden, die diese Moleküle absondern. Antikörper erkennen die Form eines Virus oder Toxins und heften sich daran, ähnlich wie ein Schlüssel in ein Schloss passt. Sie können dann verhindern, dass sich das Virus oder das Gift mit unseren Zellen verbindet, und es somit neutralisieren.
    Damit sich diese Antikörper jedoch fest an Viren oder Bakterien binden und lange halten können, muss dem Körper vorgegaukelt werden, dass er auf eine Infektion antwortet. Wenn dies geschieht, werden die T-Lymphozyten, die immunologischen Zellen, aktiviert und können die B-Lymphozyten bei der Produktion besserer und länger anhaltender Antikörper unterstützen.

    Als Impfstoffe werden viele abgeschwächte (attenuierte) Lebendviren verwendet. Selbst nach einer einzigen Dosis scheinen sie eine lang anhaltende Immunität zu erzeugen. Der Gelbfieberimpfstoff zum Beispiel verleiht lebenslange Immunität. Weitere Beispiele sind Impfstoffe gegen Masern, Mumps und Röteln (MMR), Rotavirus, Pocken und Windpocken.

    Bei einigen Impfungen handelt es sich einfach um zerstörte Formen des Virus in seiner Gesamtheit. Die durch solche Impfungen hervorgerufene Immunität ist nur von kurzer Dauer, und es sind zahlreiche Auffrischungsimpfungen erforderlich, um das immunologische Gedächtnis zu verbessern und den Schutz zu verlängern. Ein Totvirus-Impfstoff ist eine injizierbare Grippeimpfung, die eine Kombination von Grippestämmen enthält, die in einem bestimmten Jahr am wahrscheinlichsten zirkulieren. Er bietet bei einmaliger Verabreichung nur einen Schutz von etwa drei Monaten. Andere Totimpfstoffe sind der Tollwutimpfstoff und der injizierbare Polioimpfstoff; beide erfordern mehrere Dosen, um eine lang anhaltende Immunität aufzubauen.